Nato a Parigi nel 1928 da genitori russi, Erwitt trascorse la sua infanzia a Milano, poi emigrò negli Stati Uniti, attraverso la Francia, con la sua famiglia nel 1939. Da adolescente residente a Hollywood, sviluppò un interesse per la fotografia e lavorò in una camera oscura commerciale prima di sperimentare con la fotografia al Los Angeles City College. Nel 1948 si trasferì a New York e scambiò il lavoro di pulizie con lezioni di cinema presso la New School for Social Research.

 

Erwitt viaggiò in Francia e in Italia nel 1949 con la sua fidata macchina fotografica Rolleiflex. Nel 1951 fu arruolato per il servizio militare e svolse vari compiti fotografici mentre prestava servizio in un'unità del Corpo dei segnali dell'esercito in Germania e Francia.

 

Mentre era a New York, Erwitt ha incontrato Edward Steichen, Robert Capa e Roy Stryker, l'ex capo della Farm Security Administration. Stryker inizialmente assunse Erwitt per lavorare per la Standard Oil Company, dove stava costruendo una libreria fotografica per la compagnia, e successivamente gli commissionò un progetto per documentare la città di Pittsburgh.

 

Nel 1953, Erwitt si unì a Magnum Photos e lavorò come fotografo freelance per Collier's, Look, LIFE, Holiday e altri luminari in quel periodo d'oro per le riviste illustrate. Ad oggi, è assunto e continua a lavorare per una varietà di aziende giornalistiche e commerciali.

 

Alla fine degli anni '60, Erwitt è stato presidente di Magnum per tre anni. Si è poi dedicato al cinema: negli anni '70 ha prodotto diversi documentari degni di nota e negli anni '80 diciotto commedie per la HBO. Erwitt divenne noto per la benevola ironia e per una sensibilità umanistica tradizionale allo spirito di Magnum.