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Nato a Parigi nel 1928 da genitori russi, Erwitt ha trascorso la sua infanzia a Milano, poi è emigrato negli Stati Uniti, via Francia, con la sua famiglia nel 1939. Da adolescente, vivendo a Hollywood, ha sviluppato un interesse per la fotografia e ha lavorato in una camera oscura commerciale prima di sperimentare la fotografia al Los Angeles City College. Nel 1948 si trasferì a New York e scambiò il lavoro di pulizie con lezioni di cinema presso la New School for Social Research.

Erwitt viaggiò in Francia e in Italia nel 1949 con la sua fidata fotocamera Rolleiflex. Nel 1951 fu arruolato per il servizio militare e intraprese vari incarichi fotografici mentre prestava servizio in un'unità dell'Army Signal Corps in Germania e Francia.

Mentre era a New York, Erwitt incontrò Edward Steichen, Robert Capa e Roy Stryker, l'ex capo della Farm Security Administration. Stryker inizialmente assunse Erwitt per lavorare per la Standard Oil Company, dove stava costruendo una libreria fotografica per l'azienda, e successivamente gli incaricò di intraprendere un progetto per documentare la città di Pittsburgh. 

 

Nel 1953, Erwitt è entrato a far parte di Magnum Photos e ha lavorato come fotografo freelance per Collier's, Look, LIFE, Holiday e altri luminari in quel periodo d'oro per le riviste illustrate.

Alla fine degli anni '60, Erwitt è stato presidente di Magnum per tre anni. Si è poi dedicato al cinema: negli anni '70 ha prodotto diversi documentari di rilievo e negli anni '80 diciotto film comici per la HBO. Erwitt divenne noto per la benevola ironia e per una sensibilità umanistica tradizionale allo spirito di Magnum.

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